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 「家族」ってなんだろう。血がつながった人たちの集まりのことだろうか。それとも、一緒に暮らしている人たちのことだろうか。あるいは、愛し合っている人たちの集まりのことだろうか。

 たぶん、どれも正しくて、どれも間違っている。本当の家族とは、このどれでもないように思う。では、本当の家族とは何だ。

 小説『有頂天家族』は、「家族のあり方」についてひとつの答えを教えてくれる。物語の主人公は、父の長所を受け継いだ四兄弟の三男タヌキ。彼の父は、山に化けることができるほどの非凡な化け力と器の大きさをもち、傲慢な天狗である赤玉先生に「タヌキにしておくには惜しい人物」といわせるほどの狸であった。ところが、金曜倶楽部なる怖ろしい集団によって、狸鍋にされて食べられてしまう。

 残されたのは、「わが子はひとり残らず亡き父の跡目を継ぐにふさわしい狸」だと信じて疑わない母と、狸解では有名なダメ狸四兄弟だった。

 長男狸は、父から責任感だけを受け継いだ。亡き父のように立派な狸になろうと努力はしているが、融通が利かないうえに、緊急時になるとあわてふためいて混乱してしまう、土壇場に弱い狸だ。

 次男狸は、父からのんきな性格だけを受け継いだ。現在は寺の境内の古井戸の中で蛙に化けて隠居生活をしている。井の中の蛙なんとかやらだ。

 四男狸は、父から純真さだけを受け継いだ。化けるのが苦手で気が弱く、恐怖を感じるとすぐに狸姿に戻ってしまう。唯一の特技といえば、携帯電話の充電ができること。

 そして、主人公である三男狸は、父から阿呆ぶりだけを受け継いだ。「狸として如何に生きるべきか」という難問に取り組んだときには、「どうすべきか分からないときには、何もしない方が得策だ」というナポレオンの言葉に従ってぶらぶらと過ごし、「どうやら面白く生きるほかに何もするべきことなどない」という悟りを得るほどの阿呆ぶりである。

 このように性格も考え方も違う兄弟たちが、同じ場所で仲良く暮らせるはずなどない。だから、彼らは思い思いの生活をしていた。長男狸は父の後を継いで「偽衛門」という狸界の伝統的な称号を手に入れようと躍起になり、次男狸は井の中の蛙として他人の悩みや愚痴の聞き役に徹していた。四男狸は修行と称して偽電気プラン工場でバカ狸にいじめられながらも働き続け、主人公である三男狸は女子高生に化けて天狗の世話をしていた。

 ところが、そんな彼らに危機が訪れる。長男狸が金曜倶楽部の標的になったのだ。このままでは、父と同じように長男狸まで狸鍋にされてしまう。そこで、彼ら四兄弟は一致団結した。それぞれが自分の特技を発揮し、金曜倶楽部に立ち向かっていく――。

 では、なぜ性格も価値観も異なる彼らが、危機的状況を前にして一致団結できたのだろうか。

 それは海よりも深い母の愛情と偉大なる父の他界があったからだ。どれだけ他人にバカにされようとも、子どもたちを信じぬく母の愛情によって、彼らはつながっていた。すなわち、どれだけバカなことをしようとも受け入れてもらえるという安心感があったのだ。そして、偉大なる父が狸鍋にされたことによって「母や兄弟は自分が守らなければいけない」という責任感が芽生えた。つまり、性格も価値観も異なる彼らは、安心感と責任感によってつながっていたのである。

 だから――、これから家族を築こうと思っている人、あるいは家族との関係をよくしていきたいと思っている人は、「安心感と責任感」という相反する気持ちを家族の誰もがもてる関係を築いていこう。すなわち、どれだけバカなことをしても受け入れるだけの度量と、ピンチに陥ったときには救おうとする優しさをもつことだ。そうすれば、四兄弟狸のように、普段は自分の好きなことをしていながらも、いざというときには助け合える、そんな有頂天な家族が築けるだろう。

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